Саблезубые кошки — это словосочетание нет-нет, да и всколыхнёт приступ тёмной жути где-то в глубинах нашего естества. Как знать, возможно, такие чувства спродуцированы не современными фильмами-ужастиками, а смутными «воспоминаниями» на генном уровне — ведь эти страшные звери довольно долго жили на планете рядом с нашими предками и не отказывали себе в удовольствии полакомиться человечиной.

Монстры из тёмного прошлого

Последние саблезубые кошки на Земле вымерли десять тысяч лет назад. Поэтому мы мало что о них знаем наверняка и можем только строить версии — как об их жизни, так и о таинственном исчезновении с лица планеты. Но уже сами по себе эти версии очень интересны.

Кайнозойская эра началась с того, что вымерли гигантские ящеры, и эволюция, грубо говоря, искала им замену. Размер по-прежнему имел значение — но уже не главное и не первоочередное. Поэтому на авансцену развития животного мира вышли млекопитающие — в том числе, конечно, и древние хищники, как же без них…

Древняя лесостепь

Сытые саблезубы ленива «пасут» свою пищу

История вымершего рода

Палеонтологи считают, что первые саблезубые кошки появились в Африке примерно двадцать пять миллионов лет назад — в раннем или среднем Миоцене. «Пионеры» этой группы выглядели достаточно скромно и не столь поражали воображение, как более поздние её представители. Доисторические предки кошачьих хищников поначалу не были гигантами, да и знаменитые клыки отрасли у них постепенно, в процессе эволюции.

Интересно, что именно Африканский континент стал колыбелью многих земных форм жизни — в том числе и человеческой. А два десятка миллионов лет назад здесь стартовала и эпоха великого кошачьего племени, представленная на тот момент всего несколькими видами животных — так, во всяком случае, говорят учёные.

Две саблезубые кошки

Появление млекопитающих хищников ускорило развитие земной фауны

Появление хищных млекопитающих стало прогрессивным моментом развития земной фауны. Им предстояла масштабная экспансия территорий и самоутверждение на фоне других, уже давно существовавших видов хищников, что способствовало ускорению эволюции — проявлению кардинально новых качеств и приспособлений, способствующих выживанию.

На разных этапах истории группы саблезубых кошачьих довольно часто менялся уровень Мирового океана — создавались условия для перемещения животных на большие расстояния для освоения новых и новых территорий. Таким образом эти хищники постепенно распространились практически на все континенты, кроме Антарктиды и Австралии. Они доминировали на огромной территории суши на протяжении десятков миллионов лет, но потом, совершенно внезапно, исчезли навсегда.

Скелеты саблезубов в музее

Сегодня об саблезубов остались только окаменелые кости

Как эволюционировали саблезубые кошки

Убийственное приспособление в виде клыков циклопического размера природа не впервые апробировала на саблезубых кошачьих, и не только на них. Подобные «инструменты» испытывались в разные времена и на разных животных — нечто в том же роде существовало и у группы ящеров, и у некоторых других млекопитающих.

Смилодон нападает

Природа наделила древних кошек уникальным орудием убийства

Конечно же, хищники использовали это великолепное орудие прежде всего для охоты — пасть они могли открывать очень широко, чуть ли не на 120 градусов. Современным кошкам остаётся только помечтать о таком.

Предполагается, что по мере эволюции у животных уменьшалась длина хвоста, но причины и целесообразность такого явления непонятны. Короткий хвост, впрочем, может свидетельствовать о том, что у зверя не было необходимости много бегать, используя его для балансировки. Массивные, тяжёлые представители саблезубых как раз и не загоняли добычу, а нападали на неё с небольшого расстояния — например, из засады.

Смилодон стоит

Многие саблезубые кошки были куцехвостыми

Возможно, эволюционный эксперимент с саблезубостью исчерпал сам себя — инструмент, идеальный для убийства крупной добычи, оказался бесполезным для применения на более мелкой дичи: кролика с такой пастью ловить и есть очень неудобно. В наше время сверхдлинные клыки не в чести у природы и не используются ею в творчестве. Из современных кошачьих хищников только дымчатый леопард обладает несоразмерно большими клыками, хотя его и не относят к прямым потомкам саблезубых кошек.

Дымчатый леопард

Дымчатый леопард — самая клыкастая современная кошка

Где они жили и отчего вымерли

Обитали большие хищные кошки как в бескрайних саваннах, так и в густых лесах — всё, как сейчас. Девять-десять миллионов лет назад, когда саблезубое подсемейство переживало свой расцвет, его представители уже расселились по всем, кроме двух, континентам и во многом заняли лидирующие позиции — не было тогда животных, равных им по уму и силе; эпоха человека ещё не наступила.

Для учёных по-прежнему остаётся загадкой относительно быстрое исчезновение с лица планеты мегафауны: мамонтов, гигантских носорогов и тех же саблезубых кошек. Почему они вымерли, что произошло десять тысяч лет назад — совсем недавно в масштабах истории? В числе причин называют и изменения климата, и возникшие проблемы с питанием, и человеческий фактор — но вряд ли эти причины сами по себе являлись достаточными для столь масштабного катаклизма.

Существуют и другие гипотезы: например, космическая — о падении на Землю некой кометы, что таинственным образом губительно повлияло на реалии жизни гигантских хищников. Возможно, учёные уже скоро придут по этому поводу к единому мнению, и тайна будет раскрыта, но пока факт остаётся фактом: земное время исполинов истекло — и они исчезли. Властелином планеты стал двуногий хищник относительно скромных размеров — человек.

Видео: всё о саблезубых кошках

Описание древних хищников

Образ саблезубой кошки гипертрофирован в нашем воображении, и постарались тут прежде всего кинематографисты, сделавшие из неё настоящего жуткого монстра. Впрочем, впечатляет и реальный облик этого доисторического хищника, который современная наука довольно точно способна воссоздать по имеющимся в большом количестве ископаемым останкам. В последнее время всё чаще возникают идеи клонирования древнего монстра, но пока они остаются за гранью фантастики.

Внешность

Размерами доисторические кошки превосходили современных — были больше даже самых крупных хищников, льва и тигра — но ненамного. Тела их, скорее всего отличались повышенной мускулистостью — в глубокой древности сила являлась отнюдь не лишним аргументом в пользу выживаемости.

Саблезубая кошка

Многие саблезубые кошки отличались крепким телосложением

Части костей скелета, которые есть в распоряжении палеонтологов, позволяют им утверждать о том, что по строению позвоночника саблезубые кошачьи более всего напоминали гиену — имели укороченные задние лапы и вытянутую шею, что визуально делало туловище довольно компактным. Возможно, им при этом недоставало грации и изящества, зато выбор в сторону силы был опять-таки очевидным.

Сказать, что зубы-сабли были идеальным орудием убийства, всё-таки нельзя. В процессе борьбы с сильной жертвой клыки вполне могли и поломаться, и как-то неудачно заклинить, сразу же сделав своего «носителя» беспомощным и уязвимым. Эти острые, но хрупкие клинки позволяли молниеносно убить крупное травоядное, точно проколов его толстую кожу в районе шеи либо же выпотрошив его живот. Как вариант — хищники использовали свои гигантские клыки как разделочные ножи, раздирая тушу жертвы на части.

Череп саблезуба

Эти страшные зубы нетрудно было поломать

Основные виды саблезубых кошек

Сразу стоит сказать о том, что расхожее выражение «саблезубый тигр» является неправильным. Во всяком случае смилодон, которого чаще всего так называют, проживал на американском континенте и предком тигра стать никак не мог.

Родоначальниками многих известных саблезубых кошек считаются махайроды (Machairodus). По мнению учёных, именно махайроды стали той перспективной ветвью доисторических кошек, которая в процессе эволюции разделилась на несколько самостоятельных мощных видов. Мегатерионы же стали предками смилодонов (Smilodon), обитавших на территории обеих нынешних Америк, Северной и Южной. На Европейской равнине царствовали другие хищные монстры — гомотерии (Homotherium). Впрочем, принципиальных различий между этими животными не замечено, разве что у «европейцев» было более укороченное тело.

Махайроды

Махайроды («кинжальные зубы» – в переводе с древнегреческого) жили на Евразийском материке ещё 15 миллионов лет назад, довольно скоро после своего появления они поднялись на вершину пищевой цепочки. Этот древний род саблезубых кошек был изначально представлен не слишком крупными, меньше современного льва, животными — вес самых мощных экземпляров не превышал 220 килограммов. Клыки махайродов уже были хорошо развиты, но сильно уступали по размерам «клинкам» смилодонов и гомотериев.

На Европейской равнине не было таких огромных стад крупных копытных, как в Африке или Америке, поэтому любимой добычей здешних саблезубых кошек являлись мастодонты — вымершие древние хоботные животные, меньшие по размерам, чем мамонт или даже современный слон.

Махайрод идёт

Клыки у махайрода были относительно небольшими

В роду махайродов выделяются такие виды:

  • Machairodus aphanistus;
  • Machairodus giganteus;
  • Machairodus coloradensis;
  • Machairodus palanderi.

Смилодон

Смилодон и есть тот страшный зверь, которого в широком употреблении именуют саблезубым тигром. Этот куцехвостый хищник являлся самым большим представителем подсемейства саблезубых кошек, хотя и не слишком превышал габаритами современных тигров и львов — он весил до четырёх центнеров, а роскошные острые клыки его достигали, вместе с корнями, длины в 28 сантиметров.

Внешне он напоминал горного льва, перекачавшегося в спортзале — мощные рельефные мышцы обрамляли крепкий и широкий костяк. Короткая шерсть у разных подвидов могла быть как однородно прокрашенной, так и пятнистой.

Смилодон охотится

Смилодоны могли охотиться даже на гигантских ленивцев

Самцы превосходили самок в размерах и «носили» короткую жёсткую гриву. Они, очевидно, возглавляли небольшие прайды, в которых кошки охотились, а самец управлял. По другой версии, животные были организованы в социальные группы, состоящие из нескольких самцов и самок.

Учёные выделяют следующие подвиды этого вида саблезубой кошки:

  • Smilodon fatalis;
  • Smilodon floridus;
  • Smilodon californicus;
  • Smilodon gracilis;
  • Smilodon populator.

Гомотерий

За четыре миллиона лет своего существования гомотерии успели широко заселить планету — утвердиться как один из самых сильных и успешно развивающихся родов хищных животных. Они отлично приспосабливались к жизни в самых разных климатических условиях и обитали в разичных широтах — от приледниковых областей до тропиков — лишь бы еды было достаточно.

Это были очень сильные и выносливые, но далеко не самые крупные саблезубые кошки, даже меньшие, чем их прародители махайроды — вес самца не достигал двухсот килограммов. Исследования показали, что гомотерий, в отличие от большинства саблезубов, лучше видел днём, чем в тёмное время суток.

Гомотерий идёт

Гомотерий — сильная и выносливая саблезубая кошка

Большой род гомотериев объединял до полутора десятков видов, среди которых наиболее изучены следующие:

  • Homotherium latidens;
  • Homotherium nestianus;
  • Homotherium sainzelli;
  • Homotherium crenatidens;
  • Homotherium nihowanensis;
  • Homotherium ultimum.

Так могли выглядеть различные виды древних саблезубых кошек — фотогалерея

Видео: так, наверное, выглядели саблезубые кошки

Образ жизни и питание

Нет точных данных о том, как жили и охотились эти эффектные «пракошки» – предпочитали ли они держаться в одиночку или всё же собирались в подобие нынешних львиных прайдов. Соответственно, не знаем мы и об особенностях их социального поведения. Строение конечностей говорит о том, что эти монстры вряд ли отличались способностью развивать огромную скорость, преследуя жертву, зато их мощный стремительный бросок на добычу должен был стать сокрушительным и победным.

Саблезубы нападают на зебру

Сила саблезубов — в точном и мощном броске

При удобном случае саблезубые кошки — разнообразили свой рацион и человечиной — охотились на древних приматов, которые считаются нашими предками. Об этом недвусмысленно свидетельствуют археологические находки — жуткие отметины на черепах древних людей, которые могли оставить лишь клыки саблезубого зверя.

Нападали ли эти хищники на великанов-мамонтов? Сцены подобных эпических побоищ любят живописать современные художники — но очень вряд ли они имеют под собой хоть какие-то основания. Кошкам по зубам могли прийтись только беззащитные детёныши мамонта — ну, или взрослое, но совсем уже умирающее животное.

Битва мамонтов со смилодонами

Смилодоны могли нападать на мамонтов только стаями

Кстати, находки костей мамонтят, явно обглоданных саблезубыми пастями, подвигают учёных к выводу, что хищники охотились группами — отбить детёныша у разъярённых родителей-мамонтов вряд ли представлялось возможным.

Охотились ли они на мелкую живность, вроде грызунов? Вообще-то голод не тётка, и куда б делись гордые монстры, если б уж очень кушать захотелось. Но в древние времена пищевая база для хищников была значительно более обильной — они не испытывали дефицита в объектах охоты и могли выбирать такой из них, чтобы затраченные усилия принесли как можно больше мяса.

Смилодон преследует бизона

Древние кошки предпочитали нападать на крупных травоядных

Вероятно, древние кошки, как и современные, обладали способностью видеть — а следовательно, и охотиться — в темноте. Такие выводы позволяют сделать реконструкции черепов и заключения о том, какие доли мозга были развиты у саблезубых хищников. А ночные внезапные нападения — это возможность одолеть расслабленную жертву довольно крупного размера. С этой же целью, очевидно, использовались атаки из засад и укрытий.

Сражаются древние хищники

Во тьме вершились многие битвы саблезубов

Крупные копытные — что-то вроде бизонов, кабанов и лошадей — и составляли основу питания доисторических кошек. Иногда их добычей становились даже гигантские ленивцы — животные размером со слона, которые и сами иногда были не прочь полакомиться мясом.

Видео: что нам известно о саблезубом тигре

Находки останков саблезубых кошек

Интересные и бесценные для науки материалы дают многочисленные находки костей скелетов и черепов древних саблезубов. Учёные получают достаточно много материала для исследований и реконструкций — окаменелые останки саблезубых кошек время от времени обнаруживаются по всему огромному ареалу их обитания: на всех континентах, кроме Антарктического и Австралийского.

Благодаря таким важным находкам постоянно восполняются пробелы в наших знаниях как о конкретных видах доисторических животных, так и в целом об исчезнувшей мегафауне планеты.

Революционное значение имела, например, находка, которую в 2000-м году из вод Северного моря вытащили сети рыболовецкого судна — в тот день «уловом» рыбаков стала часть челюсти древнего гомотерия. Исследования показали: этот саблезуб жил на Земле 28 тысяч лет назад, а ведь до тех пор учёные предполагали, что уже триста тысяч лет на нашей планете не существовало саблезубых кошек.

Челюсть на ладони

Челюсть гомотерия, найденная на дне Северного моря

Наиболее интересные сюрпризы поджидают палеонтологов в так называемых битумных или асфальтовых озёрах — американцы ещё называют их смоляными ямами. Всего несколько смоляных ям сохранилось с доисторических времён — в основном, в США, а также в Венесуэле, Иране, России, Польше и Азербайджане. Жидкий асфальт становился смертельной ловушкой для многих диких животных, а затем и отличным консервантом для их останков. Именно здесь были найдены в идеальном состоянии многие скелеты саблезубых кошек.

Масштабные, длившиеся на протяжении восьми лет раскопки проводились в районе города Мадрида (Испания), курировал их Музей палеонтологии Мичиганского университета. Результатом раскопок стали многочисленные ценные находки, в числе которых — останки 27 саблезубых хищников. В конце Миоценового периода на месте современного Мадрида располагались густые леса м сочные луга, изобиловавшие травоядными — на них и охотились саблезубы.

Палеонтологи демонстрируют свои находки

Палеонтологи демонстрируют свои находки на раскопках возле Мадрида

Очень интересными находками являются не только кости, но и… следы доисторических кошек — несколько таких окаменелых отпечатков лап были обнаружены в разные годы на разных континентах. Первой в ряду подобных удивительных находок стала «лапа» смилодона, пятьдесят тысяч лет назад гулявшего в окрестностях нынешнего города Мирамара (Аргентина). Диаметр такой лапки составляет 19,2 сантиметра, что соизмеримо с отпечатком ладони взрослого человека — если полностью расставить пальцы.

Окаменелый отпечаток лапы смилодона

Окаменелый отпечаток лапы смилодона был обнаружен в Аргентине

В Аргентине же, в Ла-Плата, расположен знаменитый музей естествознания, в числе экспонатов которого находятся и останки саблезубых кошек. Вход в музей охраняет пара каменных смилодонов.

Статуя смилодона

Скульптуры смилодонов охраняют музей в Ла-Плата

Учёным предстоит сделать ещё немало потрясающих открытий о том, как жили доисторические саблезубые кошки и какими они были. Наверняка уже совсем скоро найдут палеонтологи точный ответ и на самый главный вопрос: почему всё-таки вымерли саблезубые хищники?